Alex Ootes (Amazon): “Meer dan de helft van de artikels wordt verkocht door kmo’s”

Alex Ootes is vicepresident Pan-EU categoriemanagement en Europese expansie van Amazon. Hij licht een tip van de sluier op over de uitdagingen van de onlineverkoop in 2019.

 

Het is zeer uitzonderlijk dat een topman bij Amazon aan de pers toestemming geeft voor een interview. Alex Ootes, Vice President Pan-EU Category Management & EU Expansion bij Amazon, maakt al 14 jaar deel uit van de top van de onlinegigant. Hij ontvangt ons in het Europese hoofdkwartier, gelegen in een goednieuwe zakenbuurt in het noordoosten van Luxemburg stad, waar zo’n 1.500 Amazon-medewerkers elke dag het beste van zichzelf geven. “Hier in Luxemburg bevinden zich de klassieke diensten van een hoofdkwartier, zoals de financiële afdeling, de boekhouding en de juridische dienst”, legt de Nederlander uit. “Bij Amazon vinden we dat een HQ geen ivoren toren moet zijn. Daarom zijn hier ook verschillende andere departementen, zoals de private labels en de nieuwe marktsegmenten, gelogeerd.” Amazon België heeft ook nog een klein bureau in Brussel, de hoofdzetel bevindt zich in Seattle.

 

U werkt nu al bijna vijftien jaar voor Amazon. Welke functies hebt u in het bedrijf zoal bekleed?

 

Ik ben begonnen in het bureau van München in Duitsland, waar ik drie jaar gebleven ben. Ik heb er managementjobs bekleed in de categorieën muziek en videogames. Die eerste ervaring heeft me geleerd hoe ik me tot de consument moest richten, echte oplossingen kon aanbrengen, de goede producten kon kiezen en ze tegen de juiste prijs kon vermarkten. Zo hebben we 12 jaar geleden de vinylplaten opnieuw hip gemaakt! Daarna heb ik de kans gekregen om te gaan werken op het hoofdkwartier in Luxemburg, als Europees directeur van een departement genaamd ‘fulfillment network’. Indertijd bestonden er drie marktsegmenten: Duitsland, Frankrijk en het Verenigd Koninkrijk. Elk van die marktsegmenten werkte min of meer zelfstandig. Eén van mijn prioriteiten was toen om de banden tussen deze verschillende marktsegmenten aan te halen. Ik heb ook meegewerkt aan de ontwikkeling van Amazon Italië en Spanje. Verder heb ik ook de private label-afdeling uit de grond gestampt, waar onder andere AmazonBasics toe behoort, en heb ik de foodgerelateerde producten ontwikkeld.

 

Uw titel luidt Vice President Pan-EU Category Management and EU Expansion. Wat is uw rol precies?

 

Ons team probeert onder andere nieuwe marktsegmenten te lanceren in Europa. In september 2018 werd zo Amazon Turkije een feit. Turkije is even dynamisch als de landen van West-Europa, en de groei is er zeker even groot. Een toegewijd team werkt vanuit Luxemburg op de Turkse markt. In 2016 hebben we de Nederlandse versie van Amazon Duitsland gelanceerd, en in 2017 hebben we deze aangepast voor mobiele technologie. Datzelfde jaar hebben we ook de Bancontact-betalingen mogelijk gemaakt in België. Ten slotte proberen we ook elke maand voor nieuwigheden te zorgen op bestaande marktsegmenten.

 

De Belgen moeten nog steeds via Amazon.fr hun aankopen doen. Waarom bestaat er nog geen site voor de Belgische markt? Staat er misschien al een project op stapel?

 

We staan helemaal open om Belgische verkopers te ontvangen, en we hebben geïnvesteerd in de Benelux-markt. De Belgische verkopers moeten zich ervan bewust zijn dat ze heel gemakkelijk succes kunnen oogsten op de Europese markt, door gebruik te maken van buitenlandse platformen zoals Amazon.fr. Het is onze rol om ervoor te zorgen dat het aantal stappen dat moet gezet worden om producten te beginnen verkopen zo klein mogelijk is. Vandaag kan je al verkopen met enkele kliks.

 

Gaat u nog andere marktsegmenten in Europa ontwikkelen?

 

Bij Amazon kondigen we dat nooit vooraf aan, maar maken we het pas bekend als die een feit zijn. We hebben uiteraard een reeks doelstellingen die we de volgende maanden moeten bereiken. Zo hebben we bijvoorbeeld een extensie gemaakt voor Polen, en ontwikkelen we ook heel wat functionaliteiten die niet direct zichtbaar zijn maar de consumentenbeleving wel verbeteren. De belangrijkste Europese marktsegmenten blijven het Verenigd Koninkrijk en Duitsland. Het is onze strategie om de beleving van de consument en de verkoper te verbeteren, zodat meer mensen Amazon gaan gebruiken. Vandaag moeten we al veel minder reclame maken: de verkopers en kopers komen vanzelf op ons af omwille van onze goede service.

 

De retailsector is in voortdurende evolutie. Wat merkt u hiervan op het gebied van de verkopers bij Amazon? Hebben ze een bijzonder profiel?

 

De verkopers bij Amazon komen van steeds kleinere structuren. Meer dan de helft van de artikels die via ons aan de man gebracht worden, worden verkocht door kmo’s of zelfstandigen. Tijdens het eerste semester van 2017 werden er door die kmo’s meer dan 2 miljard artikelen verkocht. In 2017 hebben ruim 140.000 verkopers uit de hele wereld meer dan 100.000 dollar omzet gerealiseerd, en 20.000 ondernemingen draaiden meer dan een miljoen dollar. Wij schatten dat de verkopers op Amazon goed zijn voor 900.000 jobs. Het is vandaag gemakkelijker geworden om een business op te starten en succes te hebben. Toen ik bij Amazon begon, vonden verkopers de site via mond-tot-mondreclame. Zeven of acht jaar geleden heb ik geprobeerd kunst te verkopen via Amazon. Toen heb ik gemerkt dat er wel veel verkopers waren, maar heel weinig kopers. Vandaag is dat helemaal veranderd: Amazon heeft nu zelfs zijn eigen Artstore.

 

Amazon krijgt de kritiek dat het van e-commerce een geglobaliseerd systeem heeft gemaakt. Is de winkel om de hoek door jullie in gevaar gebracht?

 

Dat is lang niet zeker. Ik haal graag het voorbeeld aan van enkele Belgen die gepassioneerd zijn door de verkoop van Japanse theesoorten. Ze hadden ook een winkel kunnen beginnen, maar hebben beslist om een bedrijf op te richten en te beginnen verkopen via Amazon Verenigd Koninkrijk en Amazon Duitsland. Daarna hebben ze hun verkoop uitgebouwd via Amazon Frankrijk, Italië, Spanje, en nu ook de Verenigde Staten. Het is hun job om Japanse thee te selecteren, die naar hier te laten brengen, marketing te voeren en hun merk te ontwikkelen. Amazon doet de rest: we houden ons bezig met de volledige logistiek en voeren ook marketing van onze kant! Dat soort voorbeelden zijn legio. Heel wat kleine structuren zijn succesvol geworden door hun producten via Amazon of zelfs hun eigen e-shop te enkele. Vijftien jaar geleden moeten er in België ongeveer honderd verkopers zijn geweest, vandaag zijn dat er verschillende duizenden.

 

Zijn het de grote verkopers die de belangrijkste concurrenten zijn van Amazon?

 

Er zijn ook heel grote verkopers die via Amazon passeren, en ze worden op dezelfde manier behandeld als de kleintjes. Sommige bedrijven maken de keuze om hun eigen systeem te gebruiken, en dat begrijpen wij absoluut. Er zijn zelfs verkopers die volledig zonder internet zouden kunnen leven.

Zo koop ik zelf mijn brillen altijd bij de optieker, omdat ik er de beleving, de expertise en de interactie vind die ik zoek. Het voordeel van het internet is dat je meteen kan beginnen, zonder dat je moet investeren in de huur van kantoren of kosten
moet maken.

 

Welke raad zou u aan iemand geven die wil beginnen verkopen via Amazon?

 

Het belangrijkste is dat een product aangepast is aan de markt en dat het wordt verkocht tegen een goede prijs. En er moet ook worden geïnvesteerd in marketing. Voor de rest neemt Amazon bijna alles voor zijn rekening. Een verkoper moet begrijpen dat het geglobaliseerde systeem van Amazon heel snel kan zijn. Kortom: verkopers die een goed product hebben kunnen zich gemakkelijk lanceren op andere marktsegmenten. De connecties tussen de verschillende landen worden trouwens steeds talrijker: de Duitse versie trekt tal van Britse kopers aan, en omgekeerd. 

 

Géry Brusselmans